La caña de azúcar

Nombre científico

El nombre científico de la caña de azúcar es Saccharum officinarum, esta es una planta que forma parte de la familia de las poáceas.

La etimología de este nombre científico nos dice que el Saccharum proviene del griego Sakcharon, el cual significa Azúcar y palabras similares provenientes de malayo y sánscrito que hablan del jugo de la caña de azúcar o específicamente azúcar.

Por otro lado, officinarum es el epíteto que se le otorgaba por los latinos a los productos que eran vendidos como hierbas medicinales.

Historia de la caña de azúcar

Podríamos decir que la caña es uno de los cultivos más viejos del mundo, existe una gran historia en base a esta grande de la alimentación. Podríamos decir que los datos de su siembra comenzaron en los años 3 mil a. C, se dice que era más relacionada con una especie de césped en Nueva Guinea y este se fue extendiendo hacia Borneo, Sumatra y la India.

Esta tiene algunas características poco comunes, como un tallo particularmente leñoso y tejido esponjoso y dulce, de aquí es donde podemos extraer el azúcar. La altura de esta planta puede llegar a superar los 2 metros y sus hojas, son largas y lampiñas, posee una flor purpurea de la que hablaremos más adelante. La verdad es que esta planta es multifuncional y todos sus elementos pueden utilizarse.

La verdad es, para encontrar la historia del azúcar tenemos que escarbar en muchas historias y costumbres de comunidades que, para este tiempo se nos hacen remotas, por un lado, se han escuchado historias de que la primera extracción de azúcar se produjo en la India, pero también existen múltiples leyendas que señalan la caña de azúcar.

Entre las historias se encuentra la leyenda de las Islas de Salomón, en donde se generó el primer tallo de caña por medio de los primeros seres humanos. El libro sagrado de los hindúes, el Átharva-veda, hacen mención a una corona que se ha hecho de caña de azúcar.

Existen otras historias que hacen que pensemos el origen de la caña, por ejemplo, la del general griego Nearchus, quien fue un compañero de viaje de Alejandro el Grande hacia la India durante el siglo IV a.C y hace una curiosa mención a un tipo de caña que podía hacer miel sin intervención de las abejas.

Pero si nos saltamos gran parte de las historias más antiguas y volvemos muchos años en el tiempo, nos encontramos con Cristóbal Colón en 1943, durante su segundo viaje, cuando logró introducir la caña en América, pero sin éxito porque las cañas no pudieron crecer como se esperó y el cultivo se extinguió.

Pero el destino de los americanos y la caña estaba entrelazado y llegó a muchos países desde Santo Domingo, donde fueron sembradas muchas plantas que si crecieron y más tarde el éxito llegó al Caribe y al resto de América del Sur.

Origen de la caña de azúcar

El origen de la caña, como lo dijimos anteriormente, se dio en Nueva Guinea, es decir, no existen datos más antiguos en otros lugares del mundo que señalen la existencia de esta planta.

Algunos navegantes antiguos fueron los encarados indirectamente, de llevar esta planta hacia otros lugares, como la India, China, regiones Orientales adyacentes. Esto sucedió en los años 4500 a.C.

Pero más tarde, en los años 642 a.C se vio como los persas invadieron India y aquí fue donde adoptaron el cultivo de la caña a su vida, tanto como fueron aprendiendo de sus beneficios. En el año 510 a.C algunos soldados del rey Darío hacía referencia a ella como una planta que daba miel sin la intervención de las abejas, como lo dijimos anteriormente.

El cultivo de la caña de azúcar siguió extendiéndose en el siglo VII d.C y existieron muchos árabes que conquistaron Persia y eran tan obsesivos con el dulce que no se resistieron a dejar el azúcar, la llevaron consigo a los territorios que iban conquistando, tanto, así como el norte de África y algunos químicos egipcios pudieron hacer el perfeccionamiento de su proceso para refinarla.

España saludó el azúcar en la Edad Media, aquí era un condimento exquisito para diferentes tipos de alimentos. Algunos boticarios la necesitaban para realizar diferentes pócimas y algunas medicinas, era sumamente recomendada para curar diferentes males, entre ellos el mal de amor.

Mucho tiempo después se conquistó América y el cultivo de la caña estuvo entre los primeros en compartirse con este continente, las zonas cálidas adoptaron la caña y llegaron más allá. La producción de esta inició a cobrar importancia y llegó a exportarse a Europa, situación compleja ya que esta provino de este sitio en particular.

Por supuesto, existieron muchas luchas de independencia y la producción del azúcar se vio disminuida, los europeos se vieron amenazados, por lo que a inicios del siglo XIX se descubrió otra fuente del azúcar, el betabel y es por eso que en América el azúcar proviene de la caña y en Europa del betabel. 

Distribución geográfica

Esta planta tiene diferentes orígenes a través del tiempo, pero ya conocemos cual es el sitio de origen más antiguo, Nueva Guinea.

Actualmente el azúcar se encuentra en todo el mundo, tiene presencia en todos los continentes, se encuentran en países europeos desde el inicio cuando los musulmanes expandieron su producción en ciudades costeras como Málaga y Motril.

Pero los europeos fueron los encargados indirectos de llevar la planta a las Canarias y más tarde, a América. Aunque el segundo viaje de Cristóbal Colon a América, pero esta no tuvo el éxito que se esperaba.

Actualmente el cultivo del azúcar se lleva a cabo en muchos países, como El salvador, Guatemala, Brasil, México, Argentina, República Dominicana, Ecuador, Bolivia, Perú, Colombia y Venezuela, estos son unos de los más grandes productores de azúcar en el mundo entero.

Morfología de la planta

Para comenzar a describir de forma exacta cual es la estructura y los elementos que conforman esta planta, debemos decir que la caña de azúcar es monocotiledónea, es decir, es parte de la familia de las gramíneas.

La verdad es que, saber cómo es esta planta te permite reconocer entre otras especies muy parecidas, además, cuáles son sus mejores características y nivel de adaptabilidad con el medio ambiente.

Saber cuáles son las ventajas y desventajas del cultivo de la caña con tu fin para sembrar en casa.

Iniciemos reconociendo las partes de esta planta. Las cuales son: Raíz, tallo, hojas y flor.

Raíz

Hay todo un sistema de raíces que no conoces bajo la tierra que mantiene la vida de la caña de azúcar.

El sistema radical de la caña de azúcar es toda la parte subterránea de la caña y también, el eje de la planta. Por otro lado, la planta de la caña es distinguida por dos diferentes raíces.

Las raíces primordiales, estas son raíces que forman parte de la estaca original de siembra, usualmente son delgadas y ramificadas, la vida de estas llega hasta los tres meses.

Las raíces permanentes, están forman parte de los anillos de permanentes de crecimiento de nuevos brotes, son más gruesas y numerosas, usualmente crecen rápido y tienen una proliferación va avanzando con el crecimiento de la planta en su totalidad.

La longitud y la cantidad, como de la edad forman parte de la variedad y diferentes condiciones del suelo y la humedad. Esta raíz es fasciculada.

Tallo

Como sabemos, este siempre es uno de los órganos más importantes de toda planta, la caña almacena una buena cantidad de azucares, su número y diámetro, como el color y hábito de desarrollo va a depender de la variedad.

Es muy importante que sepas que la longitud de los tallos varía según las condiciones del terreno, el clima y otros aspectos que tienes que tomar en cuenta. Los tallos tienen tres tipos, primarios, secundarios o terciarios.

Nudo, esta es una de las porciones más duras de la planta y también es la más fibrosa, podríamos decir que tiene separaciones en los entrenudos vecinos. Este nudo, puede está conformado por anillos de crecimiento, banda de raíces y la cicatriz foliar, el nudo, el anillo ceroso y la yema.

Es importante comentar que la yema y la pubescencia es muy diferente para cada variedad y es muy usada en su identificación.

Entrenudo, esta es una porción del tallo que se localiza entre dos nudos. Si quieres saber el diámetro, color y la forma, tendrás que conocer mejor la variedad de caña de azúcar que tienes. Usualmente el color se regula por aspectos genéticos y la expresión cambia por las condiciones medioambientales. Las formas que encontramos en este caso son cilíndricas, constreñidas, curvadas y abarriladas.

Hoja

La hoja de la caña de azúcar es muy peculiar y es muy común que quieras conocer más sobre ella, tiene diferentes posiciones alternas en todo el tallo. Muchas veces la hoja está formada por la lámina foliar, la vaina o yagua. Estas partes se unen por una parte llamada lígula y su extremo tiene una aurícula con pubescencia que varía.

Si no entiendes mucho acerca de plantas, no te preocupes, para comenzar tenemos que definir que es la llamada Lámina foliar, esta es una de las partes más importantes cuando hablamos del proceso de la fotosíntesis, recuerda que esta tiene variaciones dependiendo la variedad de caña.

La lamina está formada en toda su forma por la nervadura central y posee bordes con protuberancias con formas aserradas. El color de las hojas también depende de la variedad que poseas, pero usualmente se puede visualizar por un color verde claro a oscuro. El ancho y la longitud varia también.

Por otro lado, tienes que saber que es la yagua o vaina, esta es identificada con una forma tubular y usualmente envuelve al tallo, es mucho más ancha en su base. La verdad es que puede o no presentar pelos urticantes y su tamaño y cantidad varía con las diferentes variedades.

Flor

 

Esta es conocida como una inflorescencia en panícula de textura sedosa con forma de espiga. Las espiguilladas están dispuestas a lo largo del raquis y poseen flores hermafroditas que poseen tres anteras, un solo ovarios y dos estigmas.

Cada una de las flores tienen pubescencias largas alrededor y de esta forma le dan la inflorescencia sedosa que las identifica. Podemos decir que el periodo de floración se produce cuando la condición ambiental de fotoperiodo, disponibilidad y temperatura, junto a los niveles de nutrientes son favorables para la planta.

La verdad es que el ciclo vegetativo de la planta varía según el clima y la variedad que poseas, este tiene etapas diferentes, 30 días para la siembra, se produce la germinación y 15 días para que aumente el número de brotes o tallitos por cada cepa, este es el macollamiento.

Por otro lado, la floración transcurre una vez pasados los 6 meses y la maduración de la caña se produce entre los 10 y 13 meses, aquí es donde se produce la concentración de sólidos solubles. La medición de la caña de azúcar es expresada en grados brix.

Clima

La caña de azúcar es reconocida por ser una planta que se lleva muy bien con el sol y sus radiaciones solares, la verdad es que la eficiencia es del 2% de la energía incidente en biomasa. Por otro lado, la temperatura, la luminosidad y la humedad, son realmente importantes para el desarrollo óptimo de la caña.

Esta planta tropical puede desarrollarse rápida y seguramente en sitios calientes y soleados, la temperatura mínima requerida para crecer es de 14 o 16° C y para que esta tenga un crecimiento muy bueno debe estar en un medio con una temperatura de al menos 30° C.

Una vez que las temperaturas altas prevalecen, la caña posee un crecimiento continuo y la fotosíntesis se desplaza para contribuir a la producción de los carbohidratos con un gran peso molecular, entre estos la celulosa y las materias que forman el follaje y también el soporte fibroso del tallo.

Siembra

¿Estás preparado para sembrar caña de azúcar? No te preocupes porque esta puede reproducirse a través de pequeños trozos del tallo. Es muy recomendable que esta siembra sea realizada desde el este al oeste, porque de esta forma se va a lograr una captación óptima de luz del sol.

También deben tomar en cuenta que los tallos que vayas a usar deben tener al menos 6 meses de edad y máximo 9, asegúrate de que estén sanos y muy bien cuidados y utiliza la parte media del tallo, donde se encuentran los esquejes con 3 yemas.

Las semillas tienen que ser cubiertas por 5 cm desde el suelo, por eso para saber influenciar la germinación y su desarrollo temprano. Por lo que tienes 3 formas de realizarlo:

  • Tracción animal
  • Mejor época
  • De forma con azadón
  • De forma mecánica

La siembra debe realizarse en primavera y otoño con más seguridad, al menos 6000 y 7000 kg/ha.

La verdad es que el crecimiento de esta planta es rápido durante el verano y la maduración se debe dar entre los 12 y 14 meses.

Propagación

Para saber cómo se debe realizar la propagación de la caña de azúcar, es imprescindible que se realice con estacas que van a través de la yema hasta el tallo.

Las estacas deben provenir de cañas de azúcar libres de plagas y enfermedades y vigorosas que van desde el 7mo y 8vo mes, las yemas son sanas y funcionales.

Es muy bueno que la semilla provenga del semillero, esto puede garantizar la calidad y el rendimiento. El semillero debe tener al menos un 10% del área que ha sido destinada para el cultivo de la caña; en 1 ha. se puede producir hasta 8 y 10 toneladas de diferentes semillas, estas son suficientes para hacer una siembra hasta 10 hectáreas.

Fertilización

Hay diferentes formas de hacer la fertilización de la caña de azúcar, pero aquí te daremos algunos consejos y de esta forma puedas llevarla a cabo.

La fertilización nitrogenada, esta es recomendable en época cuando los suelos aún están secos. Si quieres tener una gran efectividad de esta fertilización de cañas puede registrarse desde el mes de octubre hasta mediados de noviembre.

Es importante que este tenga riego y en este periodo se adelanten hasta 15 y 20 días, puedes plantar a finales de noviembre si prefieres.

Si quieres atrasar la fertilización nitrogenada puede beneficiarte a escala de producción de caña y azúcar, mientras que las dosis grandes pueden causarte un gasto irrecuperable.

¿Cómo elegir la dosis de fertilizante?

La caña puede fertilizarse con una media dosis N, esta equivale a 45 kg de N/ha, de esta forma te permitirá mejorar la calidad de una nueva cepa.

Si tienes cañas socas, que tienen una visión segura de desarrollo, puedes hacer una selección de N más confiada, tomando en cuenta la fertilización del suelo y la producción de caña que tienes en mente.

Las dosis recomendadas para este caso son entre 72 y 115 kg de N/ha.

Recolección

Debes saber que la recolección es un proceso que debe suceder en un tiempo determinado, en una fase máxima de maduración para no generar problemas y perdidas. Por supuesto, se deben utilizar técnicas precisas y adecuadas que sean utilizadas para obtener el peso real de las cañas que se van a procesar y de estas, la extracción del azúcar.

El objetivo principal es tener la menor cantidad de pérdidas en el campo y, por consiguiente, para las condiciones de crecimientos que ya existen.

Si se realiza una recolección de caña de azúcar cuando esta se encuentra inmadura o demasiado madura con métodos inadecuados, podrá ocasionar una pérdida de producción de donde se saca el azúcar, completamente devastador para la producción de la caña; además se produce un jugo de mala calidad que puede producir malos olores por la existencia de cuerpos ajenos a la caña de azúcar.

Para que la cosecha sea perfecta debes tomar en cuenta los siguientes puntos:

  • La caña debe cosecharse en su estado máximo de madurar, no puede cortarse la caña sobremadura o inmadura.
  • La caña se corta hasta el suelo, porque los entrenudos inferiores son ricos en azúcar y esto aumenta la producción y rendimiento de azúcar.
  • El despunte o desmoche se realiza a una altura ideal, de esta forma se eliminan los entrenudos inmaduros situados en la parte superior.
  • Limpiar los cuerpos extraños que se encontraban en la caña, como hojas, basura, raíces o insectos.
  • Una vez cosechada, debe comenzar a tratarse.

Plagas y enfermedades

Existen muchas plagas y enfermedades que pueden atormentar a los productores de caña, entre estas se encuentran el barrenador temprano del brote, conocido como Chilo infescatellus:

  • Es aquí cuando se ataca a la caña en medio de la fase 1 del crecimiento, aun no se forman los entrenudos. Puede afectar a los tallos de la caña cuando hay sequía.
  • Si la planta se infesta en la fase de germinación, puede provocar la muerte del primer brote y planta muere. Por lo que más tarde quedará un espacio vació en el campo.

También existe el barrenador de entrenudos o Chilo saccharifagus indicus:

  • Este puede atacar al cultivo y mas tarde la formación de entrenudos hasta que se realiza la cosecha.
  • La tendedura, una buena dosis de N, estas condiciones de anegamiento con otras presencias de chupones pueden provocar la aparición de esta indeseable plaga.

Usos de la caña de azúcar

Los usos de la caña de azúcar ser muchos, es por eso que te daremos un abreboca de cuáles son las ventajas de tener este cultivo en casa y de cómo sacar el máximo provecho a la caña de azúcar.

  • La verdad es que el jugo del tallo es una de las principales fuentes de azúcar de esta planta. Una vez se cosecha la caña, se someta a unas cuchillas que desmenuzan para más tarde pasar por el trapiche.

El jugo se depura por medio de diferentes filtros, para más tarde, someterse a un tratamiento que clarifica y cristaliza el azúcar, de aquí se puede extraer el agua que resta y de esta manera el azúcar queda blanca como la conoces de siempre.

Muchos amantes de la caña y productores, mascan la caña fresca; este jugo dulce puede ser vendido en vasos durante ferias apenas es extraído del trapiche con ese fin.

  • Los países que producen la caña y es donde es muy común tomar el jugo de forma artesanal en ferias y lugares específicos, son Cuba, Venezuela, República Dominica y hasta Colombia, estos países pueden llamar al jugo de caña como “guarapo”.
  • Con la caña de azúcar también se pueden producir bebidas alcohólicas destiladas, entre ellas se encuentra la cachaza y el ron, Venezuela es uno de los más grandes productores de ron en base a la caña de azúcar, rones que han ganado premios internaciones en sabor y calidad.
  • Pero el uso de la caña no queda ahí, sus usos médicos son históricos, como su propio nombre científico lo dice: officinarum, en latín, quiere decir “de las oficinas” o “del consultorio” o “del establecimiento” que se entiende por especialista herbolatra.

Porque hace muchos años la caña era recomendada para quitar males comunes, relacionados con malestares pasajeros típicos, no sabemos si efectivamente se trataba de una mejoría, pero podemos decir que, habrá funcionado para que lleve hoy en día este nombre.

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